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“J’ai tout plaqué à 60 ans pour m’installer dans les Pouilles”

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Sophie Grigson est une chef reconnue au Royaume-Uni. Mais veuve et avec des enfants adultes, elle a décidé de partir s’installer dans le sud de l’Italie en 2019. Elle y a noué des amitiés, a fait des expériences magiques et a affronté le Covid. Récit.

Si vous avez voyagé en Italie au printemps 2019, vous avez peut-être croisé l’écrivaine culinaire et présentatrice britannique Sophie Grigson en train de ranger tant bien que mal son Chrysler PT Cruiser plein à craquer sur une aire de repos de l’autostrada près de Bari. Peut-être avez-vous pensé que vous auriez dû vous arrêter pour lui proposer de l’aide.

Mais ne vous inquiétez pas, tout allait bien pour elle. “Certaines personnes ont pitié quand ils aperçoivent une femme d’âge moyen voyager seule, dit-elle. Il n’y a pas de quoi, car, à ce moment-là, j’étais en train d’effectuer un tournant dans ma vie.”

Sophie Grigson écrivait des livres et présentait des émissions culinaires à la télévision depuis les années 1980 et, en 2019 encore, elle dirigeait une brillante école de cuisine à Oxford. Ses affaires progressaient lentement, mais, à l’approche de son soixantième anniversaire, quelque chose s’est mis à la tracasser, explique-t-elle.

Changer de vie (et de pays) à 60 ans

“Ma mère [la célèbre écrivaine culinaire Jane Grigson] est morte d’un cancer la veille de son 62e anniversaire. Mes propres enfants avaient quitté le nid, et je me souvenais à quel point ma mère adorait voyager en Italie et en France. Il est difficile de savoir quand il est trop tard pour partir à l’aventure. Et puis j’ai eu l’occasion d’interviewer le chef Russell Norman [le restaurateur à l’origine du Polpo, un restaurant d’inspiration italienne, et du très attendu Brutto] à propos de ses voyages à Venise. C’est alors que je me suis dit : ‘Pourquoi je n’ai pas fait pareil ?’.”

Après sa rencontre avec Russel Norman, elle a commencé à surfer sur Internet. C’est ainsi qu’elle a appris que la municipalité de Candela, dans le nord des Pouilles, offrait 1 000 euros aux personnes souhaitant s’y installer. Deux semaines plus tard, elle arpentait les rues du village à l’occasion d’une première visite de prospection. Onze mois plus tard, elle déménageait finalement pour de bon dans une ville un peu plus grande, Ceglie Messapica, toujours dans la région des Pouilles, dans le talon de la botte italienne.

À Candela, l’argent me faisait défaut, et c’était trop petit. J’ai donc repris ma voiture pour aller plus au sud. À un moment, je me suis garée et j’ai parcouru les rues au hasard pour chercher de quoi manger, et là, j’ai su que ce serait mon nouveau chez-moi.”

Sophie Grigson n’avait plus de conjoint (William Black, son ex-mari et le père de ses deux enfants, Florrie et Sid, étant décédé d’une tumeur au cerveau en 2015), pas d’amis italiens et ne possédait que quelques rudiments d’italien, appris quarante ans auparavant lors d’un séjour d’études d’un mois à Pérouse, en Italie centrale. Cela ne l’a pas empêchée d’emménager dans un logement avec deux chambres, acheté 50 000 euros.

Un réseau d’amis locaux et expats

Sa voisine, qu’elle appelle “la Maria d’en dessous”, ne parlait pas anglais, mais l’avait quand même tout de suite sommé de venir dîner avec elle. “Elle m’avait juste crié : ‘Scendi !’ [Descends !]. J’avais cru que j’allais avoir des ennuis, mais elle avait simplement posé devant moi un bol contenant les meilleurs friggitelli al pomodoro [poivrons cornus farcis à la sauce tomate] que j’aie jamais goûtés, même dans un restaurant.”

Peu après son arrivée, après s’être rendue seule dans un bar situé sur la place principale de la ville, elle avait posté sur les réseaux sociaux un selfie d’

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