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À Kandahar, assiégée par les talibans, se joue l’avenir de l’Afghanistan

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Depuis le début du mois de juillet, les talibans tentent de prendre la deuxième ville du pays, non loin du Pakistan. Les autorités essaient coûte que coûte de faire barrage. Et les civils, pris entre deux feux, fuient. Le New York Times s’est rendu sur place.

Kandahar – Quand les premiers coups de feu ont retenti, la police afghane a répliqué à la mitrailleuse lourde. L’artilleur a visé la zone de retranchement des talibans et a tiré, provoquant un bruit assourdissant. Nul n’a vraiment su où arrivaient les balles. Le soleil venait de disparaître sous l’horizon et l’appel à la prière a résonné dans Kandahar. L’unité de police était postée à l’entrée d’un quartier composé en majorité de maisons et de commerces en briques d’argile, et elle se préparait une fois de plus à une longue nuit. À minuit, “c’est là que ça commence vraiment”, affirme le commandant, âgé de 29 ans.

Depuis le retrait de l’armée américaine, en mai, les talibans ont pris le pouvoir dans plus de la moitié des 400 districts afghans. Et la deuxième ville du pays, Kandahar, a été prise d’assaut par le groupe armé début juillet : un mois plus tard, en août, c’est sans doute ici que se joue l’avenir du pays.

Les forces afghanes tentent de repousser les talibans pendant que, ailleurs, d’autres capitales provinciales sont déjà tombées, dont notamment Kunduz, la plus grande ville prise à ce jour par le groupe intégriste armé. Ne serait-ce qu’entre le 5 et le 9 août, les rebelles se sont emparés de six capitales provinciales. [le 12 août, selon la BBC, dix capitales provinciales étaient tombées, dont Ghazni, la dernière en date] C’est un nouveau chapitre sanglant de cette guerre qui s’ouvre et révèle au grand jour l’impuissance du gouvernement afghan en l’absence de l’armée américaine.

Kandahar, symbole du pouvoir de l’État

Les rebelles veulent à tout prix occuper Kandahar, car c’est dans les districts voisins que les talibans se sont implantés pour la première fois dans les années 1990, avant de prendre la ville proprement dite et de fonder leur émirat. Les autorités afghanes, quant à elles, veulent tout autant défendre Kandahar, symbole du pouvoir de l’État et pôle économique crucial dans le cadre du commerce avec le Pakistan, grâce à ses postes de contrôle, ses ponts et ses routes.

Un soir étouffant de début août, les drapeaux afghan et taliban flottent au sommet d’une montagne des alentours, dans laquelle est creusé un sanctuaire bouddhique transformé en site islamique – symbole on ne peut plus clair du front occidental de Kandahar.

À l’est de cette montagne, des forces armées composées de militaires afghans, de commandos et d’unités spéciales de police font tout leur possible pour tenir la ville, alors même qu’ils sont épuisés, affamés et mal équipés.

Le front traverse le quartier de Sarposa, où les talibans cherchent à prendre le contrôle d’une prison d’où ils avaient réussi à libérer environ 1 200 détenus en 2008, lors d’un raid.

Non loin, la litanie des coups de feu et des explosions pousse Raz Mohammed, 23 ans, à emmener ses quatre enfants au sous-sol, comme tous les soirs. Il branche un ventilateur vétuste pour étouffer

[…]

Thomas Gibbons-Neff et Fahim Abed

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Avec 1 600 journalistes, 35 bureaux à l’étranger, 130 prix Pulitzer et quelque 5 millions d’abonnés au total, The New York Times est de loin le premier quotidien du pays, dans lequel on peut lire “all the news that’s fit to print”

[…]

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